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Cuando a finales de los 50 los computadores comenzaron a ser comercializados, eran muy costosos y los pocos que habían no eran bien aprovechados. Posteriormente en los años 60 y 70 los grandes computadores resolvieron el problema del aprovechamiento sin embargo pocas empresas podían disponer de éstos. Luego a mediados de los 80 surgió el desarrollo de los potentes microprocesadores y la aparición del computador personal. Sin embargo el computador tenía un precio de fácil adquisición, se carecía de dispositivos de calidad como impresoras y demás y los que habían seguían siendo considerablemente caros y no se aprovechaban muy bien.

La solución de éstos inconvenientes se presentó con el surgimiento de las redes de área local que permitieron la interconexión de diferentes tipos de computadores mediante una red de comunicaciones, lo cual permitió compartir y aprovechar recursos y posteriormente surgirían los sistemas en red.

El siguiente surgimiento fue el de los sistemas distribuidos. Con estos sistemas los usuarios pueden saber que hay multiplicidad de estaciones y equipos en la red pero no necesitan conocerlos explícitamente ni cuántos, ni cuáles; solo sabe que hay recursos en la red y los reconoce por su identificador de tal manera que pueden acceder a ellos de l misma forma que acceden a los recursos locales, sin tener que conectarse en ningún caso a la máquina propietaria es más ni siquiera necesita conocer el nombre de la máquina que alberga el recurso.

Aunque el concepto ya tiene bastantes años, todavía está en completo desarrollo, y hay distintas ideas y opiniones sobre lo que debe ser un sistema distribuido, pero la definición más formal es:

“Un sistema Distribuido es una colección de computadores independientes que aparecen ante los usuarios del sistema como un único computador” (Tanenbaum, Andrew S.)

Como podemos ver, la diferencia fundamental entre los sistemas en red y los sistemas distribuidos es la transparencia. En el sistema distribuido, la composición y estructura de la red le pasa desapercibida al usuario, es decir, ni la ve ni le importa. Solamente le importan los recursos disponibles o, a veces, simplemente el tipo de los recursos disponibles, sin tener en cuenta en qué máquina están realmente ubicados.