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A medida que aumenta la siempre creciente demanda de mayores prestaciones, y conforme el coste de los microprocesadores se reduce, los fabricantes han introducido los sistemas SMP. El término SMP, sistema multiprocesador simétrico, se refiere a la arquitectura hardware del sistema multiprocesador y al comportamiento del sistema operativo que utiliza dicha arquitectura. Un SMP es un computador con las siguientes características:

1) Tiene dos o más procesadores similares de capacidades comparables.

2) Los procesadores comparten la memoria principal y la E/S, y están interconectados mediante un bus u otro tipo de sistema de interconexión, de manera que el tiempo de acceso a memoria es aproximadamente el mismo para todos los procesadores.

3) Todos los procesadores comparten los dispositivos de E/S, pero pueden hacerlo bien a través de los mismos canales, o bien a través de otros caminos de acceso al mismo dispositivo.

4) Todos los procesadores pueden desempeñar las mismas funciones (de ahí el término simétrico).

5) El sistema está controlado por un sistema operativo que posibilita la interacción entre los procesadores y sus programas.

La última de las características anteriores apunta a una de las diferencias de los SMP respecto a los sistemas multiprocesadores débilmente acoplados, como son los ‘clústeres’. En estos, la unidad de interacción es normalmente un mensaje o un fichero completo. Sin embargo, en un SMP, la interacción se puede producir a través de elementos de datos individuales, y puede existir un elevado nivel de cooperación entre procesadores. De ahí que estén clasificados como sistemas fuertemente acoplados.

A continuación se relacionan las ventajas potenciales de un SMP respecto a una arquitectura monoprocesador:

• Prestaciones: Si el trabajo a realizar por un computador puede organizarse de forma que diferentes partes puedan realizarse en paralelo, concurrentemente, entonces un sistema con varios procesadores proporcionará mejores prestaciones que uno con un sólo procesador del mismo tipo.

• Disponibilidad: Como en un SMP todos los procesadores pueden realizar las mismas funciones, un fallo en un procesador no hará que el computador se detenga.

• Crecimiento incremental: Se pueden aumentar las prestaciones del sistema añadiendo más procesadores.

• Escalado: Los fabricantes pueden ofrecer una gama de productos con diferentes precios y prestaciones, en función del número de procesadores que configuran el sistema.

Sin embargo, los beneficios anteriores no son beneficios garantizados, sino potenciales. Por su parte, el sistema operativo debe proporcionar herramientas y funciones que permitan explotar el paralelismo del programa y proyectarlo sobre los diferentes procesadores de un SMP.

Los sistemas SMP poseen una característica muy atractiva, y es que la existencia de varios procesadores es transparente al usuario. Es el sistema operativo el que posibilita la sincronización entre los procesadores, y la planificación de los hilos o de los procesos, puesto que es el responsable de asignarlos a los distintos procesadores.